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Observa el cielo este mes

Diciembre de 2017: Solsticio de invierno

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diciembre

Por Tomás Ruiz Lara

Twitter: @owl_astro

Diciembre es un mes de reflexión, un mes de “autoevaluación”, de propósitos cumplidos en el año que termina y de nuevos propósitos para el año venidero. Debemos recapacitar sobre qué hemos hecho bien, qué hemos hecho mal y en qué podemos mejorar. Pero también debe ser un mes para darnos una palmadita en la espalda. Un mes para salir a un lugar oscuro, alejado de las luces de la ciudad, y disfrutar de lo pequeños que somos. Pero a su vez de nuestra grandeza. Porque, como diría el gran Neil deGrasse Tyson, nosotros estamos en el Universo… y el Universo está en nosotros. Y así es como un año más se nos va y este es ya el tercero (¡Tres años!) de esta colaboración con el portal de “El Séptimo Cielo”. Un año más en el que os quiero agradecer que estéis ahí, mes a mes, leyendo estos artículos que, con más o menos esfuerzo, consigo que mensualmente estén puntuales en vuestro portal astronómico preferido. Durante este año hemos tenido ocultaciones de la Luna de Aldebarán y las Hyades, un eclipse de Sol, la visita de algún cometa visible con prismáticos, espectaculares lluvias de estrellas fieles a su cita anual, oposiciones, conjunciones y mucho más. Pero aún nos queda diciembre… ¿te apuntas a descubrirlo con nosotros? Durante este mes, éstos será los eventos destacados:

- Día 3, 13:05 -> Neptuno en cuadratura Este.
– Día 3, 16:51 -> Luna llena.
– Día 4, 10:26 -> Perigeo lunar (Luna a 357515 km de la Tierra).
– Día 10, 08:53 -> Luna en cuarto menguante.
– Día 13, 02:43 -> Mercurio en conjunción inferior.
– Noche 13 al 14 -> Máximo lluvia de estrellas de las Gemínidas (120 meteoros/hora).
– Noche 14 al 15 -> Alta actividad de la lluvia de estrellas de las Gemínidas (120 meteoros/hora).
– Día 18, 07:33 -> Luna nueva.
– Día 19, 02:23 -> Apogeo lunar (Luna a 406600 km de la Tierra).
– Día 21, 17:20 -> Solsticio de Invierno.
– Día 21, 21:47 -> Saturno en conjunción.
– Noche del 21 al 22 -> Máximo lluvia de estrellas de las Úrsidas (12 meteoros/hora).
– Día 26, 10:23 -> Luna en cuarto creciente.

12-diciembre_inicio12-diciembre_mediados12-diciembre_finalesFigura 1: Esquema de visibilidad de los diversos planetas a principios, mediados y finales de mes. En varias tonalidades de gris (de más claro a más oscuro) podemos distinguir las horas de sol, crepúsculo civil, crepúsculo náutico y crepúsculo astronómico (comienzo de la noche). En rojo las horas de visibilidad de los planetas del Sistema Solar. Las líneas verticales blancas indican cuando estos planetas se encuentran cruzando el meridiano (línea imaginaria Norte-Sur pasando por el Cenit). Las horas están en Tiempo Universal (sumad una hora en horario de invierno, 2 en horario de verano para obtener el tiempo civil español).

planetas

Como veis, parece que durante este mes podremos aprender bastante sobre el Sistema Solar, tendremos cuadraturas, conjunciones, Solsticio… pero quiero que este mes sea relajado. Este mes premia la observación. Así pues, imaginemos que nos encontramos en una noche a principios de mes. El Sol se empieza a perder por el horizonte Oeste, es momento de preparar nuestro instrumental, con la ropa de abrigo bien cerca y un termo calentito que tan bien sienta a mitad de la noche. Las primeras estrellas empiezan a aparecer. El triángulo de verano se resiste a desaparecer de nuestros cielos, y será de los primeros asterismos que distinguiremos hacia el Oeste. Sobre nuestra cabezas un vacío de estrellas hasta que por el Este ya llaman a la puerta las constelaciones del Invierno. Capella será la estrella a destacar junto a una Luna llena o casi llena que nos advierte que, si lo que queríamos era observar objetos de cielo profundo… hoy no es el día. Pero siempre podremos echarle un ojo a sus cráteres, tierras y mares, siempre exultantes al ojo humano. Neptuno será el primer planeta que podremos observar, en Acuario y con una magnitud cercana a la 8, lo que lo convertirá en un objeto para telescopio. El pasado día 3, a las 13:05 se encontró en su cuadratura Este (ver figura 3), lo que nos permitirá observarlo aún durante toda la primera mitad de la noche. Algo más hacia el Este, encontraremos a Urano, en Piscis y rozando el límite de observabilidad humana (5.7 magnitudes). Más al Este aún, o conforme dejamos que avance la noche, una Luna llena (o casi) hará acto de presencia, empequeñeciendo al resto del firmamento con su pontente luz, reflejo de la luz solar. No será hasta las 5-6 de la madrugada que hacia el Este, y casi con las primeras luces de un nuevo día, aparecerán Marte primero (en Virgo, magnitud 1.8) y Júpiter después (Libra, magnitud -1.7). Venus, Mercurio y Saturno estarán durante este mes muy cerca del Sol (en proyección), lo que practicamente imposibilitará su observación (con la excepción de Mercurio a finales de mes).

december_northFigura 2: Mapa estelar del cielo visible desde Sevilla al anochecer (izquierda), a mediados de la noche (centro) y al amanecer (derecha) en una noche típica del mes. La línea punteada representa la eclíptica. Las posiciones de todos los planetas además del Sol están incluídas así como un zoom (zona inferior) para ver cómo se mueven los planetas respecto al fondo fijo de estrellas. Para Mercurio, Venus y Marte, los planetas con mayor movimiento sobre el fondo estelar, representamos su posición los días 1 y 30.

neptuno_cuadratura_esteFigura 3: Esquema explicativo de qué significa que Neptuno se encuentre en cuadratura Este el día 3 a las 13:05.

¿Y qué sucede si realizamos la observación hacia la segunda mitad del mes? Pues en tal caso tendremos una Luna creciente iluminada menos hacia el día 20 y más hacia finales de mes a medida que se acerca a su cuarto creciente. Esto nos permitirá, no sólo observar el Sistema Solar, sino realizar observaciones de cielo profundo de las que tanto nos gustan, eso sí, con la ayuda de un telescopio a ser posible, aunque unos prismáticos nos pueden dar grandes alegrías. La situación será muy parecida a la de principios de mes, salvo que en este caso tanto Júpiter como Marte se habrán distanciado algo con respecto al Sol y habrán ganado algo de altura, facilitando su observación. Además, Mercurio, que el día 13 de madrugada se encontró en conjunción inferior (ver figura 4), se habrá distanciado poco a poco del Sol y se acercará a su máxima elongación Oeste, precisamente el primer día de 2018. Así pues, a finales de mes, y madrugando, deberíamos ser capaces de ver un puntito de luz que se pierde en los colores grisaceos, púrpuras y casi azules del nuevo día, un puntito llamado Mercurio. Además, Saturno, que ya hemos dicho que durante este mes iba a ser practicamente imposible de observar, se encontrará en conjunción (justo “detrás” del Sol) el día 21 a las 21:47 (ver figura 5).

x_conj_infFigura 4: Esquema explicativo de qué significa que Mercurio se encuentre en conjunción inferior el día 13 a las 02:43.

saturno_conjuncionFigura 5: Esquema explicativo de qué significa que Saturno se encuentre en conjunción el día 21 a las 21:47.

SolarSystemPic.aspxFigura 6: Carta de posición de los planetas del Sistema Solar para el día 15 de diciembre de 2017. Imagen generada desde la página web de los compañeros de Heavens Above (http://www.heavens-above.com). En la esquina superior izquierda podemos apreciar un zoom a los planetas interiores al cinturón de asteroides (Mercurio, Venus, Tierra y Marte). En la esquina inferior izquierda se muestra una leyenda para localizar cada planeta.

sol

Diciembre es sinónimo de frío (en el hemisferio Norte, claro), de Navidad también, por su supuesto, pero, ¿qué sería de una Navidad sin el frío, la lluvia y la nieve? Pues eso, que diciembre es sinónimo de frío, el comienzo del Invierno, y nada de esto es casualidad. Todo está íntimamente relacionado con la Astronomía en general y el Sistema Solar en particular. El Sol cada vez se encuentra más bajo en el horizonte, haciendo que caliente menos, que esté menos horas por encima del horizonte y que, por lo tanto, haga más frío. Pero esta pérdida de altura solar no dura para siempre, de hecho durante este mes se pondrá freno a dicha tendencia. Si prestamos atención a la figura 7 (o a la posición del Sol directamente a lo largo de este mes) el Sol comenzará el mes teniendo una altura máxima a mediodía de unos 31.5º perdiendo altura a un ritmo bastante bajo hasta el día 21 (aproximadamente) cuando empezará (de nuevo lentamente) a ganar altura. Y es que ese día 21 de diciembre se producirá, a las 17:20 hora local andaluza, el Solsticio de Invierno, dando comienzo de manera oficial al Invierno. Debemos notar aquí que el día del Solsticio de Invierno marca la fecha aproximada en la que se produce el día más corto y la noche más larga del año (18 al 24, duración de la noche, 14.35 horas aprox.) y el día en el que el Sol se encuentra a una altura mínima a mediodía. Ya son varios los meses que hemos explicado lo mismo… pero nunca está de más repetirlo. De la misma manera que el punto de la eclíptica (zona del cielo por donde parecen viajar los planetas) localizado más hacia el Norte, se llamaba “Solsticio de Verano”… el punto de la eclíptica localizado más hacia el Sur se llama “Solsticio de Invierno”, y por lo tanto, en el momento en el que el Sol se encuentra en dicha posición, nos encontraremos en el Solsticio de Invierno. La palabra “solsticio” viene del latín “solstitium” que viene de la unión de las palabras “sol” y “stare” que podemos traducir (burdamente) como ‘sol quieto’ debido a que durante estos momentos (solsticios de verano e invierno) el Sol parece estabilizarse en una zona del firmamento y no cambiar apenas su altura (en contraposición con los días en los que el sol se encuentra próximo a los equinoccios).

12-diciembre_sunFigura 7: Evolución temporal de la altura del Sol respecto al horizonte, mostramos la altura a las 12 horas (TU) de cada día (izquierda) así como la evolución de la posición del Sol en el cielo (derecha). Los puntos claritos simbolizan las posiciones del Sol a lo largo de todo el año. Los puntos naranjas representan las posiciones del Sol durante este mes de diciembre. Las fechas del último y primer punto están indicadas en la gráfica en rojo.

luna

Como todos los meses la Luna, nuestro satélite natural, continúa orbitando alrededor de la Tierra. Un satélite peculiar, no un satélite cualquiera. No solo porque sea nuestro único satélite y orbite el único planeta habitado conocido hasta el momento. Sino porque desde un punto de vista planetario es único. Es el satélite que posee el mayor cociente entre su radio y el radio del planeta al que orbita, es decir, que casi que podríamos considerar al sistema Tierra-Luna un “planeta doble”, pero bueno, no demos ideas vaya a ser que les hagan caso. Aquí tienes todo lo que necesitas saber sobre la Luna durante este último mes del año:

moon_dicFigura 8: Fases lunares durante el mes de noviembre así como los momentos de perigeo (mínima distancia a la Tierra) y apogeo (máxima distancia a ésta). Fechas y horas en tiempo civil andaluz.

12_moonFigura 9: Esquema de visibilidad de la luna durante este mes. El formato es similar al de la figura 2 (ver para más información). En el margen derecho se acompaña el porcentaje de superficie iluminada que presentará la Luna cada día. Hora en Tiempo Universal (UT, sumad una hora en invierno y dos en verano si estáis en la península).

 

cometas

Sabemos que históricamente no fue un cometa el que “guió” a los reyes magos de oriente hacia Belén, probablemente una rara conjunción planetaria. Pero lo que seguro que sí os puedo asegurar es que este mes de diciembre sus Majestades lo tendrían difícil para seguir a algún cometa. El único cometa observable con instrumental de aficionado es de momento el cometa C/2017 O1 (ASASSN), que se encuentra brillando con una magnitud superior a la décima, lo que lo convierte en un objeto realmente complicado. Así, sin ningún cometa observable con prismáticos y sin expectativas de que aparezca uno, parece que vamos a despedir el año, pero bueno, como siempre, y por si un giro del destino nos trajera un regalo inesperado, aquí tenéis la la web de nuestros compañeros de Cometografía (http://cometografia.es/).

lluvia_mets

Constantemente la Tierra en su órbita alrededor del Sol se encuentra con pequeñas particulas que al entrar en contacto con la atmósfera terrestre comprimen el aire que se encuentran a su paso subiendo su temperatura hasta el punto de que las partículas acaban incinerándose. Generalmente provienen de cometas que han dejado su material en zonas concretas por las que pasan periódicamente (su órbita). Si el mes pasado hablábamos de las Táuridas y de las Leónidas, durante este mes de diciembre debemos destacar las Úrsidas y, especialmente, las Gemínidas.

- Las Gemínidas son, junto con las Perseidas, una de las lluvias de estrellas más espectaculares de las que podemos disfrutar. Reciben su nombre de la posición en el cielo de la que parecen provenir los meteoros, la constelación de Géminis, concretamente de una región muy próxima a las brillates Cástor y Póllux. Aunque hemos dicho que generalmente las partículas que son incineradas dando lugar a un meteoro provienen de un cometa, en este caso el progenitor de las Gemínidas no es un cometa sino un asteroide, el asteroide 3200 Phaethon. Se trata de una lluvia de meteoros activa desde el 4 al 16 de diciembre. Para este año 2017 se preveé una actividad que puede rondar los 88 meteoros a la hora, con máximos que pueden llegar hasta los 120 meteoros por hora. El máximo se producirá la noche del 13 al 14 de diciembre a eso de las 6 horas (del día 14) hora peninsular. Esto hará que también la noche del 14 al 15 pueda ser una noche propicia para cazar unas cuantas Gemínidas. Afortunadamente, la Luna durante ambas noches mostrará menos del 15% de su superficie iluminada (fase decreciente) y, aunque será observable a partir de las 6 am (hora del máximo previsto la noche del 13 al 14), ésta se encontrará lejos de la constelación de Géminis (posición del radiante).

geminidasFigura 10: Posición del radiante de las Gemínidas, máximo de actividad la noche del 13 al 14 de diciembre (también recomendable la observación la noche del 14 al 15).

- La otra lluvia de estrellas digna de mención durante este mes de diciembre es las Úrsidas, cuyo radiante se encuentra en la Osa Menor (prácticamente en la estrella Kochab). Las partículas que dan lugar a esta lluvia de estrellas sí provienen de un cometa, en concreto del 8P/Tuttle. Sus partículas penetran en la atmósfera a una velocidad aproximada de unos 35 km/s. Esta lluvia se encuentra activa desde el 17 hasta el 26 de diciembre, cuyo máximo está previsto este año para la noche del 21 al 22 con una actividad de hasta 12 meteoros a la hora. Como podéis ver, es una lluvia poco activa, sin embargo, en los años 1945 y 1986 se produjeron brotes de hasta 50 meteoros a la hora. Aunque no se esperan máximos de este orden para este año, la actividad de una lluvia de estrellas es algo muy difícil de predecir y siempre nos puede sorprender. Durante este año tendremos una Luna creciente (10% iluminada) que se pondrá bajo el horizonte muy pronto, dejándonos toda la noche para poder disfrutar de una placentera observación con alguna úrsida esporádica que alegre más si cabe el bonito espectáculo que es el firmamento de una noche de Invierno.

satelites

 Tras un par de meses de ausencia de esta sección, durante este mes de diciembre volvemos a incluirla ya que hay un buen puñado de eventos que son dignos de mención. Por desgracia, debido a la posición que actualmente ocupa Júpiter en el firmamento, nos veremos obligados a madrugar y a observar este gigante gaseoso bajo en el horizonte, cuya observación se verá parcialmente estropeada por los efectos de la atmósfera. Con unos simples prismáticos fijados en un trípode, podremos ser capaces de observar eclipses y ocultaciones y tránsitos de los satétiles o sus sombras sobre Júpiter. De la misma manera, la observación telescópica de la Gran Mancha Roja (GMR) de Júpiter nos permite disfrutar de una de las tormentas más grandes de todo el Sistema Solar. En este enlace podéis encontrar una tabla con todos los eventos protagonizados por los satélites de Júpiter y la GMR observables desde Andalucía. Esperamos os sea de utilidad y facilite la caza de estos llamativos fenómenos.

Para no perderse

Si deseas acceder a información más detallada sobre efemérides concretas, puedes consultar la página principal del servidor de efemérides del Observatorio Astronómico Nacional (http://www.oan.es/servidorEfem/). En esta página puedes consultar informaciones muy variadas como los tránsitos visibles desde tu localidad de Satélites artificiales, la Estación Espacial Internacional (ISS), el telescopio espacial Hubble (HST) o fogonazos de satélites Iridium. Otra página muy interesante y completa (aunque en inglés) es la de los compañeros de Heavens Above (http://www.heavens-above.com), selecciona tu localización y disfruta de todos los fenómenos relacionados con satélites artificiales y Sistema Solar visibles desde tu ciudad. Altamente recomendada para generar efemérides astronómicas es la página web (también en inglés) de CalSky (https://www.calsky.com/), con opción de generar alertas que te mandarán directamente a tu correo electrónico personalizadas a tus necesidades.

 

Y esto ha sido todo lo que el Sistema Solar nos ha regalado durante este 2017 que toca a su fin. Ahora es vuestro turno, preparad telescopios, mapas celestes y ganas de desconectar del mundanal ruido. Nada mejor que una noche de observación para recargar pilas y coger las energías que necesitamos para afrontar un nuevo año. Si estos artículos te gustan y te apasiona la Astronomía, ¿por qué no seguirme en Twitter? @owl_astro. Como siempre, un año más, un placer.

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