11 Sep 2018. Granada

El proyecto OTELO desvela una población de «galaxias fantasma» en el universo

Gracias al instrumento OSIRIS, instalado en el Gran Telescopio Canarias, se ha realizado el censo de galaxias más profundo hasta la fecha en el que ha colaborado el Instituto de Astrofísica de Andalucía del CSIC. Los resultados de OTELO podrían afectar a nuestro actual conocimiento sobre la formación y evolución de las galaxias

OTELO, que recibe su nombre de “OSIRIS Tunable Emission Line Object survey”, es el censo de galaxias con líneas de emisión más profundo realizado hasta la fecha. Este registro, que recoge más de once mil galaxias, se ha realizado utilizando el instrumento OSIRIS (Optical System for Imaging and low-Intermediate-Resolution Integrated Spectroscopy), instalado en el Gran Telescopio Canarias (GTC).

“OSIRIS fue diseñado para ser capaz de detectar una hipotética población de galaxias que hasta ahora había permanecido oculta. Se trata de objetos que no pueden verse en otros censos de galaxias, pero que aparecen en las imágenes obtenidas con OSIRIS gracias a sus filtros sintonizables. En este sentido, se trata de un instrumento único entre los diseñados para telescopios de entre ocho y diez metros”, explica Jordi Cepa del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), investigador principal de este censo, cuyos primeros resultados serán publicados próximamente en la revista Astronomy and Astrophysics.

Los filtros sintonizables de OSIRIS permiten detectar galaxias con líneas de emisión, es decir, galaxias que poseen gas ionizado (como el de las lámparas de bajo consumo de nuestros hogares). Este gas puede ser ionizado por brotes de formación de estrellas masivas o por procesos violentos alrededor de agujeros negros supermasivos en los centros de las galaxias. Una parte de estas galaxias, sin embargo, no emite suficiente luz como para detectarse con filtros convencionales, por lo que han permanecido ocultas hasta ahora. Y sin un censo completo no es posible comprender cómo evolucionan las propiedades de las galaxias.

Construido en el IAC en colaboración con México, OSIRIS observa el firmamento en el rango óptico del espectro, es decir, con la luz del cielo que es capaz de percibir el ojo humano, aunque ampliada hacia los extremos ultravioleta e infrarrojo. Desde el Observatorio del Roque de los Muchachos (Garafía, La Palma), este instrumento ha sido el responsable del descubrimiento de esta población galáctica, cuyo análisis podría modificar nuestro conocimiento actual acerca de la formación y evolución de las galaxias.

El proyecto OTELO involucra investigadores de distintas instituciones en España (Instituto de Astrofísica de Canarias, Instituto de Astrofísica de Andalucía-CSIC, IFCA-Universidad de Cantabria, Centro de Astrobiología (INTA-CSIC), ISDEFE y Universidad Complutense de Madrid) y en otros países (México, ESO-Chile, Dinamarca, Canadá y Australia).

El Gran Telescopio Canarias es el mayor telescopio óptico e infrarrojo completamente orientable del mundo, debido a la capacidad colectora de luz de su espejo primario de 10,4 metros de diámetro, por lo que constituye una excelente ventana para observar las profundidades del cosmos.

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