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¿Por qué algunos planetas presentan anillos?

Los anillos planetarios son un conjunto de partículas de polvo y pequeñas rocas orbitando alrededor del planeta formando una estructura de disco en el plano ecuatorial. Actualmente se conocen sistemas de anillos en todos los planetas gigantes y, recientemente, se ha podido incluso detectar un tenue anillo alrededor de una de las lunas más grandes de Saturno, Rhea.

El planeta que presenta el más amplio sistema de anillos es Saturno, que son fácilmente visibles con un pequeño telescopio. El primero en observarlos fue Galileo Galilei, en julio de 1610. En 1848, el matemático francés Édouard Albert Roche escribió la primera teoría acerca de la formación de anillos sobre la base de que un cuerpo pequeño, que se encuentre a una cierta distancia de otro de un tamaño muy superior, es sometido a unas fuerzas llamadas de marea que pueden destruirlo, si la distancia entre los dos cuerpos es menor que un cierto límite (llamado límite de Roche).

Así, un anillo puede resultar de la desintegración en pequeñas partículas de un satélite que por alguna causa penetre dentro del límite de Roche del planeta, o bien de la acumulación de material alrededor del planeta que no puede llegar a formar un satélite por estar dentro del límite de Roche.

Algunas veces, en el sistema de anillos existen las llamadas “lunas pastoras”, pequeños satélites que obligan a las partículas y pequeñas rocas de los anillos a ocupar ciertas regiones y no otras; por ello, se observan unos bordes tan nítidos entre los sistemas de anillos, llamadas divisiones.

Estas divisiones otras veces están causadas por las llamadas resonancias orbitales entre las órbitas de las partículas que pueblan un determinado anillo y algún satélite externo. Por ejemplo, la división de Cassini, descubierta por éste astrónomo en 1675 es una región de 4.800 kilómetros desprovista de partículas entre los sistemas de anillos A y B en Saturno. La composición de las partículas y pequeñas rocas que constituyen estos anillos es de silicatos y hielo de agua. 

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