¿Cuál es la definición de equinoccio?

Para poder entenderlo mejor, podemos imaginarnos el cielo como una gran esfera. Los equinoccios son cada uno de los dos puntos en los que la órbita de la Tierra corta al ecuador de esta esfera celeste. Por extensión, son cada una de las dos fechas en que esto ocurre: una marca el inicio de la primavera y la otra, del otoño.

En ambos fenómenos la declinación del Sol es cero, de ahí la palabra equinoccio, que proviene del latín aequinoctium (aequus nocte), que viene a decir «noche igual». Durante esos días, en cualquier lugar del planeta, el astro rey estará doce horas por encima del horizonte y otras doce por debajo.

Los equinoccios se intercambian en ambos hemisferios. Así, en el norte el 20 de marzo se produce el equinoccio de primavera, y el 22 de septiembre el equinoccio de otoño. En cambio, para un observador del hemisferio sur, el 20 de marzo se va pasando del verano al invierno y tiene lugar el equinoccio de otoño, mientras que el 22 de septiembre el invierno va dejando su sitio al verano y sucede el equinoccio de primavera.

Como consecuencia de estos fenómenos, el equinoccio de marzo trae en el hemisferio norte amaneceres más tempranos, atardeceres más tardíos, vientos más suaves y plantas brotando. Con la estación invertida, aquellos al sur del ecuador experimentan amaneceres más tardíos, puestas de sol más tempranas, vientos más fríos y hojas secas y caídas.

En el caso del equinoccio de septiembre, el centro del Sol, visto desde la Tierra, cruza el ecuador celeste en su movimiento aparente hacia el sur. A partir de entonces en el hemisferio norte da comienzo el otoño. El día se irá acortando cada vez más. El Sol saldrá por las mañanas un poco después que el día anterior y por la tarde se pondrá antes, siendo el acortamiento especialmente apreciable por las tardes. En definitiva, en estos días el tiempo en que el astro rey está por encima del horizonte se reduce en casi tres minutos cada día. En tan sólo una semana perdemos casi 20 minutos de luz, todo lo contrario que en el hemisferio sur, donde los días cada vez serán más largos, con más horas de luz solar.

Evolución anual de la cantidad de horas de Sol y noche en Andalucía.

Evolución a lo largo del año de la cantidad de horas de Sol y noche en Andalucía (izquierda) así como trayectoria del Sol en un día típico cercano a los Solsticios de Verano (junio) e Invierno (diciembre) y los equinoccios (etiquetado como marzo). Gráfico: Tomás Ruiz Lara


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