William Herschel, diseñador y constructor de telescopios

Autoría: Manuel Jiménez del Barco Ruiz-Herrera

astronomía , biografía

Astrónomo Alemán y británico, nacido en Hannover en 1738 y muerto en Slough en 1822. Desde niño se dedicó a la música, influenciado por su padre, que fue músico militar. William llegó a ser compositor de numerosas obras, director de orquesta e intérprete de violín, oboe y órgano. Sin embargo, su vida se orientó a la astronomía tras la compra de un libro de James Ferguson, llamado Astronomía.

Aprendió óptica muy rápidamente, llegando a calcular, diseñar y construir sus propios telescopios. Sus dotes de gran observador dieron pronto sus frutos, ya que fue el descubridor del planeta Urano. No fue el primero en observarlo, pero sí fue el primero que lo reconoció como tal. Urano está al límite de la visión a simple vista, pero sus predecesores lo catalogaban como una estrella en vez de como planeta.

Cielo profundo

Con su telescopio reflector de 152 mm. se dedicó a una meticulosa observación de objetos celestes muy tenues y lejanos, tratando de ampliar los catálogos de Charles Messier. En seis años llegó a descubrir y catalogar 2000 objetos que él mismo bautizó como objetos de cielo profundo, denominación que se mantiene en la actualidad. Los agrupó en el llamado Catálogo General, que contiene nebulosas, cúmulos globulares, nebulosas planetarias y galaxias. Dicho catálogo, con la adición de más elementos, es el catálogo NGC (Nuevo Catálogo General), que mantenemos hoy en día.

Sus grandes telescopios

Telescopio de 40 pies . Escaneado de Leisure Hour, Nov 2,1867, página 729, Dominio público.

En 1789 terminó la construcción del telescopio de 40 pies, con un diámetro de 1,2 metros. Este gigante para su época se mantuvo como el telescopio más grande del mundo durante más de cincuenta años. De todos modos, debido a su dificultad de manejo, William siguió prefiriendo para la observación sistemática, a su refractor de 45 cm.

Herschel también construyó otro telescopio de 60 cm. de diámetro que se instaló en el Real Observatorio de Madrid. Fue destruido en 1808 por las tropas de Napoleón, aunque ha sido reconstruido y es actualmente visitable en las instalaciones del Real Observatorio.

Reconstrucción del Telescopio de 60cm. de William Herschel en el Real Observatorio de Madrid. De Fanattiq. Creative Commons

Otros descubrimientos destacables de William Herschel fueron varias lunas de Saturno y el punto al que se dirige el Sol, llamado ápex solar. En otros campos de la física destaca también el análisis de la luz infrarroja como radiación térmica.

El apellido Herschel, ha contribuido en gran medida a la astronomía. Aparte del mencionado William, tenemos a Caroline Herschel, su hermana y a su hijo, John Herschel.

Imagen de portada:  Retrato de William Herschel, lienzo de Lemuel Francis Abbott. Dominio público


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