¿Por qué vemos siempre la misma cara de la Luna?

Autoría: Manuel Jiménez del Barco Ruiz-Herrera

Desde la Tierra la Luna nos muestra fases. Nueva, creciente, llena y menguante. Salvo en luna llena, podemos ver sólo una parte de ella, pero es siempre una parte de la misma cara. ¿Por qué?
La explicación se debe a que tarda lo mismo en dar una vuelta sobre si misma (rotación) que en dar una vuelta alrededor de la Tierra (traslación).
Que coincidan los periodos de rotación y traslación puede parecer una casualidad, pero no lo es. Si fuera una casualidad, esto pasaría prácticamente sólo en el sistema Tierra – Luna. Pero no es así. Se conocen 33 lunas en el Sistema Solar que les ocurre lo mismo.
Esto se debe a las llamadas fuerzas de marea, que derivan de la fuerza de la gravedad. Cuando las lunas son relativamente grandes con su planeta (caso de la Tierra y la Luna o de Caronte con Plutón) o estas giran muy próximas a su planeta (como las lunas galileanas de Júpiter), aparecen grandes fuerzas de marea. Las pequeñas diferencias de masa que puede tener una luna en su interior o en su superficie hacen que actúen estas fuerzas de marea. Con el paso del tiempo, la cara más masiva termina mirando al planeta , mostrándole, por tanto, siempre la misma cara.
En astronomía a este fenómeno se le denomina acoplamiento por marea y le ocurre a muchas lunas del Sistema Solar.


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